Ustawa o godle, barwach i hymnie narodowym z 1980 roku mówi, że oficjalna flaga ma kolor biały i czerwony. Jednak marynarkę handlową i przedstawicielstwa dyplomatyczne obowiązuje flaga, na której na górnym, białym pasie widnieje tarcza herbowa z białym orłem.

 

Flaga z godłem coraz częściej stosowana jest też podczas rozmaitych uroczystości w kraju.

 

Ta dwoistość ma swoje źródła w latach 20. minionego wieku. Po odrodzeniu się państwa polskiego jego flaga została ustalona w formie dwóch pasów, białego i czerwonego. Z taką też banderą pojawiły się na morzach polskie statki. Szybko doszło do nieporozumień, gdyż w międzynarodowym kodzie sygnałowym taka flaga oznacza literę H i komunikat „mam pilota na pokładzie”.

 

Aby zaradzić pomyłkom, władze dodały do polskiej bandery godło państwowe na górnym, białym pasie. Taką flagę zaczęły wywieszać polskie placówki dyplomatyczne w obcych krajach, urzędy konsularne, cywilne lotniska i lądowiska, cywilne samoloty komunikacyjne podczas lotów za granicą, kapitanaty portów - na budynkach lub przed budynkami stanowiącymi ich siedziby urzędowe. W kraju jest biało -czerwona, a za granicą i na granicach - biało-czerwona z orłem.  Dla wielu cudzoziemców jest to jedyna znana im flaga Polski.

 

Od 10 kwietnia 2004 roku, gdy w życie weszła Ustawa o zmianie ustawy o godle, barwach i hymnie Rzeczpospolitej Polskiej, każdy może legalnie wywieszać flagę narodową nie tylko z okazji świąt państwowych, narodowych czy lokalnych, ale także z okazji uroczystości i wydarzeń w życiu prywatnym.